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Premio Nacional a la Mejor Labor Editorial Cultural 2008 (Grupo Contexto)

«Botchan»: Las desventuras de un joven profesor rural

Botchan (1906) es la tercera de las catorce novelas escritas por el poeta y escritor japonés Natsume Sōseki (1867-1916). Aparecida por primera vez en la revista Hototogisu, tuvo una enorme popularidad convirtiéndose luego en uno de los libros más leídos del período Meiji (1868-1912).

Si bien no cuenta con la calidad ni la extensión de su opera prima Soy un gato, una sátira descarnada de la burguesía de entonces, Botchan no se queda muy atrás en humor sardónico, como tampoco en la profundidad con que logra retratar a los personajes involucrados.

Compuesta de once capítulos, la historia narra las tribulaciones de Botchan, un joven profesor de matemáticas —alter ego de Sōseki— quien viaja a la lejana Shikoku (4ta isla del archipiélago japonés) para impartir clases en un instituto a cambio de 40 yenes mensuales. Pero el tokiota de 24 años, tan idealista como ingenuo, muy pronto se ve decepcionado por la realidad del mundo rural y pueblerino. Pues la pequeña comunidad escolar no tarda en mostrarse hostil, sea a través de sus burlones alumnos que no hacen más que gastarle bromas pesadas de toda laya —los actos de indisciplina son en verdad tan numerosos como crueles— así como también las hipocresías entabladas por el consejo de profesores.

Su idea de moral y respeto por las tradiciones sufre un cambio sustancial en su fuero íntimo. Pero no todo está perdido en este relato por momentos de tintes indudablemente humorístico. A pesar de las adversidades, se logran entablar alianzas en el microcosmos de la escuela donde trabaja. El «Puercoespín» —tal vez su único amigo en su lucha contra la decepción moral— le auxilia a enfrentar los corruptos del «Camisarroja», jefe de estudios, y su secuaz y servicial «Bufón». Dado que este es un mundo compuesto de malas personas, en el camino hay víctimas, como el «Calabaza», a quien le obligan a renunciar a su puesto; y en cierta medida también, la inolvidable y sufrida Kiyo.

Escrita con una prosa transparente y pensativa, Botchan trata sobre el fingimiento, el chantaje, la envidia y las extrañas relaciones que entretejen las supuestas figuras modélicas enviciadas de poder. Se sabe, la verdad rara vez resulta feliz, pero es nuestro deber aspirar a ella. Sōseki con este libro ayudó a sacar al género de la rutinaria repetición de modelos tradicionales. Le brindó dinamismo, otra dosis de verosimilitud, y lo que es más importante aún, ayudó por vez primera a acercar la sensibilidad oriental con la occidental, desarrollando significativos avances formales.

La novela viene precedida por una estupenda introducción firmada por Andrés Ibáñez que aporta información relevante sobre el autor de Kokoro y el contexto social de la obra. La cuidada y bella edición fue galardonada con el Premio Libreter de Cataluña al mejor libro del año (2008).

Por Augusto Munaro